Interview Mark Zuckerberg over toekomst en uitdagingen voor Facebook

Facebook-oprichter Mark Zuckerberg is de eerste laureaat van de ‘Axel Springer Award‘. Axel Springer is de Duitse uitgeverij van onder ander Die Welt, Bild en Business Insider. En die uitgeverij brengt nu een award uit voor ‘ondernemers met een exceptioneel talent voor innovatie, die markten creëren en hervormen, die vorm geven aan cultuur, en bovendien hun verantwoordelijkheid nemen op maatschappelijk vlak’. Mark Zuckerberg is dus de allereerste winnaar van deze award, die vanaf nu jaarlijks zal worden uitgereikt.

Naast een plechtige ceremonie past daar ook een interview bij. De CEO van Axel Springer, Mathias Döpfner, was voor de gelegenheid de interviewer van dienst. Het oorspronkelijke interview verscheen (in het Duits) in Die Welt am Sonntag; Business Insider plaatste een Engelstalige vertaling online.

Het interview handelt vooral over de toekomst en uitdagingen voor Facebook. Echt kritisch kun je het artikel niet noemen (behalve dan dat er een paar keer doorgevraagd werd of Facebook gekozen heeft voor Dublin als hoofdkwartier voor Europa omwille van belastingsvoordelen), toch blijft het interessant om te lezen waar Facebook in de (nabije) toekomst wil op gaan inzetten.

Het grootste deel van het interview gaat over Virtual Reality (VR). Facebook heeft zelf Oculus Rift opgekocht, maar werkt ook mee met Samsung om software te ontwikkelen voor de Samsung Gear VR. Op het eerste gezicht wat vreemd, omdat de Samsung Gear als een concurrent voor de Oculus Rift gezien kan worden, maar volgens Mark Zuckerberg opereren beide op een totaal ander segment van de markt. Samsung Gear VR is een pak goedkoper, en zal wellicht een ruimere adoptie kennen dan Oculus Rift. Die laatste heeft echter meer mogelijkheden.

They are different price points and quality.

[…]the Rift is even more expensive than 600 [while Samsung Gear VR only costs about $100] because it requires a very powerful PC to run. So that PC, unless you already have a powerful PC, costs another 1000 dollars.

[…]Because VR is a very intense visual experience and having the most powerful PC is the only way to deliver certain experiences. So for example, we have experiences running in Rift where you are not only looking around, but you have hands where you can manipulate objects in real time.You are playing Ping Pong or interacting with someone and the technology needs to be fast enough so that when you do something, it triggers and sends that action all the way across the Internet to someone else. That just requires a lot more processing power to do well.

Al denkt Mark Zuckerberg wel dat de impact van VR vooral op langere termijn ligt.

We are betting that Virtual Reality is going to be an important technology. I am pretty confident about this. And now is the time to invest. We just announced this week that there have already been one million hours of video consumed in Gear VR and we just started shipping that with Samsung.  So this is really encouraging.

I honestly don’t know is how long it will take to build this ecosystem. It could be 5 years, it could be 10 years, it could be 15 or 20.  My guess is that it will be at least 10.  It took 10 years to go from building the initial Smartphone to reaching the mass market. BlackBerry came out in 2003 and it didn’t get to about a billion units until 2013.  So I can’t imagine it would be much faster for VR.

Hij weerlegt ook dat VR ervoor zou zorgen dat mensen zich nog meer afzonderen van elkaar, en dus de sociale cohesie zou ondermijnen.

I think people tend to be worried about every new technology that comes along. Critics worry that if we spend time paying attention to that new kind of media or technology instead of talking to each other that that is somehow isolating. But humans are fundamentally social. So I think in reality, if a technology doesn’t actually help us socially understand each other better, it isn’t going to catch on and succeed.

You could probably go all the way back to the first books.  I bet people said ‘why should you read when you could talk to other people?’ The point of reading is that you get to deeply immerse yourself in a person’s perspective. Right? Same thing with newspapers or phones or TVs. Soon it will be VR, I bet.

Een ander topic waarover Zuckerberg uitgebreid zijn visie weergeeft is Artificiële Intelligentie (AI).

The second area is AI. We expect a lot of progress that will lead to really great things in society: reduction in car accidents from self-driving cars, better diagnoses for diseases. Better ability to precisely treat diseases will lead to greater safety and health and many other things.

Mathias Döpfner haalt een interview aan met Elon Tusk,  de CEO van Tesla, waarin die vreest dat AI op een dag sterker wordt dan het menselijke brein, dat de machine het dan overneemt van de mens. Zuckerberg gaat daar helemaal niet mee akkoord, en stelt dat, naarmate de kracht van AI toeneemt, ook de veiligheidsmaatregelen mee zulle evolueren.

I think it is more hysterical.

[…] I think that the default is that all the machines that we build serve humans so unless we really mess something up I think it should stay that way.

[…] Just because you can build a machine that is better than a person at something doesn’t mean that it is going to have the ability to learn new domains or connect different types of information or context to do superhuman things. This is critically important to appreciate.

[…] I think that along the way, we will also figure out how to make it safe. The dialogue today kind of reminds me of someone in the 1800s sitting around and saying: one day we might have planes and they may crash. Nonetheless, people developed planes first and then took care of flight safety. If people were focused on safety first, no one would ever have built a plane.This fearful thinking might be standing in the way of real progress.  Because if you recognize that self-driving cars are going to prevent car accidents, AI will be responsible for reducing one of the leading causes of death in the world.  Similarly, AI systems will enable doctors to diagnose diseases and treat people better, so blocking that progress is probably one of the worst things you can do for making the world better.

Zuckerberg gaat ook kort in op de content die gedeeld wordt op Facebook, en hoe dun de grens soms is tussen vrije meningsuiting enerzijds en ‘hatespeech’, racisme en bedreigingen anderzijds.

While we generally believe in free speech and giving everyone as much ability to speak as possible, in practice there are lots of barriers to that, whether it’s legal restrictions, technological restrictions or you can’t share what you want if you don’t have access to the internet. And there are social restrictions where someone could be suppressing someone else’s freedom to express themselves.

[…]Of course, hate speech and racism have no place on Facebook. We have clear Community Standards and teams to enforce them. In addition, we work closely with governments and local organizations to be certain we are applying the Standards appropriately for local conditions and to identify and remove hateful or threatening content.

For example, in light of the threatening speech directed towards migrants in Germany, we now remove that content from our service.

Ook Mathias Döpfner gaat hiermee akkoord, en stelt dat we van een technologiereus niet mogen verwachten dat ze zelf beslissen wat we wel of niet mogen delen.

And also not to decide what more than a billion users read or not. This would be editorial work, the task of a publisher. I think it would be a much greater threat if a global company with more than a billion users per day used subjective criteria to determine who may read and write what. This is why the debate is misleading. For a technological communications platform, the sole restrictive framework should be the framework of the laws.

Zoals in het begin al aangehaald, gaat het gesprek ook over het feit dat Facebook in Europa nauwelijks belastingen betaalt. Zuckerberg wil begrijpelijkerwijs niet toegeven dat de fiscale voordelen geen doorslag hebben gegeven om van het kantoor in Dublin het Europese hoofdkwartier voor Facebook te maken.

There are a number of reasons why Dublin is a pretty good place. One is that we are still primarily an English-speaking company so having the headquarters in a place where the majority of people speak English is good. We’ve made significant investments in Ireland with over 1000 employees, a new headquarters and now building a state of the art, sustainable data centre.

Als Döpfner hierover doorvraagt, blijft Zuckerberg ontwijkend antwoorden dat het gewoon ‘de regels volgt die er zijn’, en ze op andere manieren investeren in Europa.

In my experience everyone will have a different view of the right level of tax so governments need to provide clear guidance that conforms to a set of international standards that all governments accept. Like any responsible company with international operations, European or American, we abide by those rules and comply with tax laws in the countries where we operate.

But I think it’s also important to look at the contribution and investments we make in Europe. Just this month in Germany we opened a new office, we announced a partnership on Artificial Intelligence with TU Berlin, and we invested in a German based community operations centre.

Gevraagd naar de problematiek rond privacy en data security, stelt Zuckerberg dat dit een issue is die vooral in Europa sterk leeft. De voorbije jaren heeft Facebook al verschillende juridische klachten gekregen vanuit onder andere Duitsland en België rond deze aspecten. Zuckerberg ziet hierin een link met de Europese geschiedenis, en de onthullingen van Snowden en wat de NSA heeft gedaan met de data van burgers en politieke leiders.

Zuckerberg: “I think this is really tricky. Some of it I think is a deep cultural thing where the history in Europe I think has made people very sensitive to a lot of these issues.”

Döpfner: “Because of the Holocaust and how Nazis, and also the GDR dealt with people’s data.”

Zuckerberg: “Absolutely.” […] And it’s recent. It’s not hundreds of years old. So that is something that I think culturally is just much more sensitive. And we can acknowledge and try to understand that sensitivity, but without being here, I think it is difficult to fully internalize that viewpoint.

I think it is also about very contemporary conflicts between governments. With some of the issues around the Snowden leaks and what the NSA was doing I think have scared people around the world and I think in many ways rightfully so. I think that there are real questions there. So it’s a tough environment to navigate.  A company like Facebook is at the intersection of a lot of these questions and we just try to do the best to act responsibly.

Alphabet werkt aan eerste standalone VR headset

Voor wie het nog niet had opgemerkt: Virtual Reality en Augmented Reality zijn dé toverwoorden van het moment. Dat Alphabet (holding van Google) hier sterk op inzet en investeert, is al lang geen geheim. In 2014 lanceerde Google al de Google Cardboard, veruit de goedkoopste VR headset op de markt (voor zo’n $20 kun je al een headset in huis halen, waarop je je smartphone monteert als scherm en processor). Hiermee wou Google vooral aantonen dat VR op zich toegankelijk is voor iedereen, en dat dit geen gadget is die alleen weggelegd is voor de happy few. Onlangs heeft Google bekendgemaakt dat het intussen al meer dan 5 miljoen kartonnen VR headsets heeft verscheept, en er meer dan 25 miljoen VR-apps zijn geïnstalleerd voor de Google Cardboard.

 

Nu beginnen steeds meer berichten door te sijpelen dat Alphabet ook werkt aan meer gesofisticeerde headsets. Een eerste headset, waarover de geruchten het meest concreet zijn, is een headset waarop je nog steeds een smartphone monteert die dienstdoet als scherm en processor. Zelfde principe dus als bij de Cardboard, maar net iets minder ‘basic’. Alphabet treedt hiermee in directe concurrentie met Samsung Gear VR, die headsets op de markt brengt volgens hetzelfde principe. Ter vergelijking: de Oculus Rift, wellicht de meest gekende naam binnen dit domein, werkt zonder smartphone, maar met een ingebouwd scherm en een (krachtige) pc die je aan de headset moet aansluiten als processor. Beide systemen hebben uiteraard hun voor- en nadelen. Headsets waarbij je een smartphone moet monteren zijn veel mobieler, maar (afhankelijk van je smartphone) iets minder krachtig, terwijl headsets zoals Oculus Rift nog iets krachtiger zijn, maar moet je over een pc met zware grafische kaart beschikken en zit je met kabels die je bewegingsvrijheid belemmeren.

De tweede headset trekt net iets meer de aandacht. Reden: het zou de eerste headset worden die volledig autonoom werkt (zonder een smartphone of pc dus). Alphabet zou hiervoor vooral rekenen op Movidius, die de chips zou ontwikkelen om de headset aan te sturen, en ook zou instaan voor de bewegingssensoren die de hoofdbewegingen moeten monitoren en verwerken. Movidius heeft onlangs bekendgemaakt dat het, in samenwerking met Google, een nieuwe chip heeft ontwikkeld (Myriad 2) die erg compact is, efficiënt omspringt met energie, en in staat is om devices te laten aanpassen aan de omgeving, en om ‘al doende’ dingen te leren (wat past binnen de projecten rond neurale netwerken die Alphabet uitvoert).

De eerste headset van Alphabet (waarop je een smartphone moet monteren), zou nog eind dit jaar op de markt komen. Die tweede, autonome headset zit pas in een erg vroege ontwikkelingsfase, waardoor het nog onzeker is wanneer die er effectief zou komen, en er zelfs nog een kans bestaat dat Alphabet niet verder raakt dan een concept.
Naast deze headsets werkt Google ook aan een VR-versie van Android.

 

 

 

 

CES 2016

Jaarlijks zijn er twee technologiebeurzen die toch net wat meer aandacht trekken dan andere. In maart is er de SxSW, en deze week ging CES van start. Wat staat er op het programma van CES dit jaar? Veel ‘smart’ toepassingen (smart cars, smart homes, zelfs smart shoes en smart voederbakjes voor je huisdier), drones (met opmerkelijk een drone die passagiers kan vervoeren), gezondheidstoepassingen, virtual en augmented reality, en de verdere expansie van 4K televisie en OLED schermtechnologie. Hieronder enkele specifieke zaken verder uitgelicht, wellicht volgende week nog meer. Wie een overzicht wil, kan terecht op de site van CES, maar ook technologiesites zoals TechCrunch, Digital Trends en C|Net brengen uitgebreid verslag uit. Voor wie van lijstjes houdt: ZDnet heeft lijstjes van wat zij als meest opvallende en vreemdste trends op CES zien, Het Nieuwsblad houdt het bij de ‘coolste’ trends van de beurs.

Toepassingen van virtuele realiteit

Een maand terug presenteerden professor Jan Van Looy en dr. Elena Núñez Castellar, onderzoekers aan de iMinds-onderzoeksgroep Media & ICT verbonden aan Universiteit Gent, hun bevindingen over de Oculus Rift in het tv-programma “De Schuur van Scheire“. De Oculus Rift is de bekendste virtual reality bril:door de bril op te zetten, dompel je jezelf onder in een andere 3D-wereld. Het beeld dat je te zien krijgt, volgt je hoofdbewegingen. Samen met de steeds realistischer wordende beelden en steeds vloeiendere beeldovergangen, zorgt dit ervoor dat de beleving steeds intenser wordt, zoals onderstaand filmpje aantoont:

(bron: http://www.nerdland.be/games-en-fictie/toekomst-door-roze-bril)

Naast Oculus Rift zijn er nog andere virtuele realiteitsbrillen uitgebracht. De meest opvallende is ongetwijfeld de Google Cardboard. De houder kan je zelf knutselen of bestellen (de prijs varieert van 15 tot 85 dollar, afhankelijk van het ontwerp). Je smartphone monteer je op die houder, en werkt als scherm. Nu nog enkel de nodige apps installeren, en je hebt een virtuele realiteitsbril voor een fractie van de prijs van professionele brillen zoals Oculus Rift. Wie weet wordt dit voor Google een bril die ze wel verkocht krijgen.

Welke toepassingen bestaan er vandaag al voor virtuele realiteitsbrillen?

Zelf denkt Oculus vooral aan games. Tijdens zogenaamde jam sessies nodigt Oculus ontwikkelaars uit om een unieke game te ontwikkelen voor Oculus Rift. In 2015 gaat de jam door van 13 april tot 11 mei. Goed nieuws voor de ontwikkelaars onder ons: België staat in het lijstje van landen van waaruit kan deelgenomen worden aan de jam. In totaal is er een prijzenpot van meer dan 1 miljoen dollar te verdelen. Intussen zijn er al heel wat games ontwikkeld voor virtuele realiteitsbrillen. Zo wordt er bijvoorbeeld veel verwacht van Adr1ft, een game waarin je als rondzwevende astronaut een manier moet zien te vinden om veilig terug te keren naar aarde. Maar ook andere games proberen optimaal gebruik te maken van de mogelijkheden van de virtuele bril:

Ook vanuit andere sectoren begint men de voordelen virtuele realiteitsbrillen in te zien. Zo heeft reisagentschap Thomas Cook in enkele reiskantoren Oculus Rift-brillen ter beschikking om klanten te laten proeven van enkele bestemmingen (bijvoorbeeld een helikoptervlucht boven Manhattan, of rondlopen aan het zwembad of in het restaurant van een hotel in Rhodos). In België zijn de brillen beschikbaar in 4 vestigingen van Neckerman, onderdeel van de Thomas Cook-groep: Wijnegem Shopping Center, Woluwe, Leuven en Charleroi. Dit werd overigens al uitvoerig getest bij De Ideale Wereld:

De Ideale Wereld - Op reis met de virtuele bril

De Ideale Wereld – Op reis met de virtuele bril

Ook de autosector ziet in de Oculus Rift een ideaal toestel voor simulaties. Zo kun je bij Lexus bijvoorbeeld al een virtuele testrit maken met de virtuele bril. Toyota ziet nog een andere toepassing. Via de Oculus Rift wijst de autobouwer op de gevaren van afleidingen tijdens het rijden. Je neemt plaats achter het stuur van een virtuele Toyota, en moet een parcours afleggen in de stad. Tijdens de rit krijg je enkele opdrachten (gesprek voeren met passagier, muziek zoeken op de radio, berichtje lezen op de mobiele telefoon,…). Dat blijkt al snel niet zo eenvoudig te zijn:

Ook op het vlak van “storytelling” bieden virtuele brillen heel wat nieuwe mogelijkheden. Dat zagen we hierboven al bij de games, maar ook bij films en andere verhaalvormen zit de gebruiker echt middenin het verhaal, en kan die zelf keuzes maken waar hij of zij naar kijkt. Dat is een hele opgave voor de makers van de video of game, die nu met veel meer verschillende invalshoeken moet rekening houden dan bij klassieke weergave op een vlak scherm. De gebruiker heeft steeds meer controle en kan steeds meer zelf het verloop van het verhaal bepalen.

Reportage TerZake bij Fisheye rond mogelijkheden Oculus Rift voor Storytelling.

Reportage TerZake bij Fisheye rond mogelijkheden Oculus Rift voor Storytelling.